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Hojas informativas

Visión general de la infección por el VIH

VIH/SIDA: Conceptos básicos

(Actualizado 11/15/2013; Última revisión 11/15/2013)

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Puntos importantes

  • El virus de la inmunodeficiencia humana causa la infección por el VIH. El SIDA es la fase más avanzada de esa infección.
  • El VIH se propaga por contacto con la sangre, el semen, las secreciones vaginales o la leche materna de una persona seropositiva (que tiene el virus). Las formas más comunes de transmisión del VIH son las relaciones sexuales por vía anal o vaginal y el uso compartido de equipo de inyección de drogas con una persona seropositiva.
  • El tratamiento de la infección por el VIH se llama tratamiento antirretroviral (TAR). Consiste en tomar a diario una combinación (un régimen) de medicamentos contra ese virus. 
  • El TAR no cura la infección por el VIH, pero puede ayudar a las personas seropositivas a tener una vida más larga y sana. 

¿Qué es el VIH?

VIH quiere decir virus de inmunodeficiencia humana. Este virus causa la infección por el VIH. Ataca y destruye una clase de glóbulos blancos (linfocitos CD4) del sistema inmunitario que luchan contra la infección. La pérdida de los glóbulos blancos dificulta la lucha del cuerpo contra las infecciones y diversas clases de cáncer. 

¿Qué es el SIDA?

SIDA quiere decir síndrome de inmunodeficiencia adquirida. El SIDA es la fase más avanzada de la infección por el VIH. 

¿Cómo se propaga el VIH?

El VIH se propaga por medio de la sangre, el semen, las secreciones vaginales o la leche materna de una persona seropositiva. La propagación de ese virus de una persona a otra se llama transmisión del VIH. 

Las formas más comunes de transmisión del VIH son las relaciones sexuales por vía anal o vaginal y el uso compartido de equipo de inyección de drogas con una persona seropositiva.

El VIH puede transmitirse de una mujer seropositiva a su hijo durante el embarazo o el parto o por medio de la lactancia materna. Esta clase de propagación se llama transmisión maternoinfantil del VIH.

Usted no puede contraer la infección por el VIH al dar la mano o abrazar a una persona seropositiva. Tampoco al entrar en contacto con objetos como platos, inodoros o agarraderas de puertas que haya usado una persona seropositiva.

¿Cuál es el tratamiento de la infección por el VIH?

El tratamiento de la infección por el VIH se llama tratamiento antirretroviral (TAR). Consiste en tomar a diario una combinación (un régimen) de medicamentos contra el virus. (Estos últimos suelen llamarse antirretrovirales o ARV.) El TAR evita que el virus se reproduzca y destruya los glóbulos blancos que ayudan al cuerpo a luchar contra las infecciones y diversos tipos de cáncer. El TAR puede evitar que la infección por el VIH evolucione a SIDA. 

El TAR no cura la infección por el VIH, pero puede ayudar a las personas seropositivas a tener una vida más larga y sana. Al reducir la concentración del VIH en el cuerpo, también disminuye el riesgo de transmisión del VIH.

¿Cuáles son los síntomas de infección por el VIH/SIDA?

Las primeras señales de infección por el VIH pueden ser síntomas similares a los de la influenza (gripe) como fiebre, dolor de cabeza y erupción cutánea. Los síntomas pueden manifestarse de forma intermitente uno o dos meses después de contraer la infección. Después de esta etapa inicial de la infección por el VIH, por lo general, los síntomas más graves tardan muchos años en aparecer.

Las personas seropositivas pueden propagar el virus a otras en cualquier fase de la infección por el VIH, aunque no presenten ningún síntoma de esta última.

¿Cuánto tiempo tarda la infección por el VIH en evolucionar a SIDA?

Sin tratamiento, la infección por el VIH puede evolucionar a SIDA. El tiempo que tarda en hacerlo varía, pero puede ser de 10 años o más.

Se emplean los siguientes criterios para determinar si una persona seropositiva tiene SIDA:

  • Un recuento de linfocitos CD4 inferior a 200/mm3. Este recuento mide el número de esa clase de glóbulos blancos en una muestra de sangre. En una persona sana varía de 500 a 1.200/mm3.

  • Una afección característica del SIDA. Estas afecciones incluyen las infecciones oportunistas y varios tipos de cáncer que son potencialmente mortales para una persona seropositiva. 

¿Cómo puedo obtener más información sobre el VIH/SIDA?

La hoja informativa precedente se basa en la correspondiente en inglés.

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