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Hojas informativas

Visión general de la infección por el VIH

VIH/SIDA: Conceptos básicos

(Actualizado 10/31/2014; Última revisión 10/31/2014)

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Puntos importantes

  • El virus de la inmunodeficiencia humana causa la infección por el VIH. El SIDA es la fase más avanzada de esa infección.
  • El VIH se propaga por contacto con la sangre, el semen, el líquido preseminal, las secreciones vaginales y rectales o la leche materna de una persona seropositiva (que tiene el virus). En los Estados Unidos, el VIH se propaga sobre todo por medio de las relaciones sexuales o del uso compartido de equipo de inyección de drogas con una persona seropositiva.
  • El uso de medicamentos contra el VIH para tratar la infección que causa se llama tratamiento antirretroviral (TAR). Consiste en tomar a diario una combinación (un régimen) de medicamentos contra ese virus. 
  • El TAR no cura la infección por el VIH, pero puede ayudar a las personas seropositivas a tener una vida más larga y sana. Los medicamentos contra el VIH también reducen el riesgo de transmisión del virus.

¿Qué es el VIH/SIDA?

VIH significa virus de inmunodeficiencia humana, causante de la infección del mismo nombre. Las siglas “VIH” pueden referirse al virus y a la infección que causa.

SIDA significa síndrome de inmunodeficiencia adquirida. El SIDA es la fase más avanzada de infección por el VIH.

El VIH ataca y destruye los linfocitos CD4 del sistema inmunitario, que combaten las infecciones. La pérdida de linfocitos CD4 dificulta la lucha del cuerpo contra las infecciones y ciertas clases de cáncer. Sin tratamiento, el VIH destruye paulatinamente el sistema inmunitario y evoluciona al SIDA.

¿Cómo se propaga el VIH?

El VIH se propaga por medio de contacto con ciertos líquidos corporales de una persona infectada por el VIH. Esos líquidos incluyen:

  • Sangre
  • Semen
  • Líquido preseminal
  • Secreciones vaginales
  • Secreciones rectales
  • Leche materna

La propagación del VIH de una persona a otra se llama transmisión del virus. La propagación del virus de una mujer seropositiva a su hijo durante el embarazo, el parto o la lactancia materna se llama transmisión maternoinfantil.

En los Estados Unidos, el VIH se propaga sobre todo por medio de las relaciones sexuales o del uso compartido de equipo de inyección de drogas con una persona seropositiva. Para reducir su riesgo de infección por el VIH, use condones en forma correcta y constante durante las relaciones sexuales, limite el número de sus parejas sexuales y nunca comparta equipo de inyección de drogas.

La transmisión maternoinfantil es la forma más común de infección de los niños por el VIH. Los medicamentos contra el virus administrados a las mujeres seropositivas durante el embarazo y el parto y a sus bebés después del parto, reducen el riesgo de esa clase de transmisión.

Usted no puede contraer la infección por el VIH al dar la mano o abrazar a una persona seropositiva. Tampoco al entrar en contacto con objetos como platos, inodoros o agarraderas de puertas que haya usado una persona seropositiva.

¿Cuál es el tratamiento de la infección por el VIH?

El uso de medicamentos contra el VIH para tratar la infección que causa se llama tratamiento antirretroviral (TAR). Consiste en tomar a diario una combinación (un régimen) de medicamentos contra el virus. (Estos últimos suelen llamarse antirretrovirales o ARV.)

TAR
Evita que el virus se reproduzca y reduce su concentración en el cuerpo, lo cual protege el sistema inmunitario e impide que la infección evolucione al SIDA.

El TAR no cura la infección por el VIH, pero puede ayudar a las personas seropositivas a tener una vida más larga y sana. También disminuye el riesgo de transmisión del VIH.

¿Cuáles son los síntomas de infección por el VIH/SIDA?

Poco después de la infección por el VIH, muchas personas tienen síntomas similares a los de la influenza (gripe), como fiebre, dolor de cabeza o erupción cutánea.

Después de esta etapa inicial de infección por el VIH, el virus sigue multiplicándose en concentraciones muy bajas. Por lo general, otros síntomas graves de la infección, como diarrea crónica, adelgazamiento rápido y otros síntomas de infecciones oportunistas, no aparecen por varios años. (Las infecciones oportunistas comprenden, además de estas últimas, varias clases de cáncer relacionadas con infecciones que ocurren con más frecuencia o son más graves en personas con inmunodeficiencia que en personas con un sistema inmunitario sano.)

¿Cómo se diagnostica el SIDA?

Se emplean los siguientes criterios para determinar si una persona seropositiva tiene SIDA:

  • El sistema inmunitario de una persona está gravemente deteriorado, según lo indique un recuento de linfocitos CD4 inferior a 200/mm3. Este recuento mide el número de esa clase de glóbulos blancos en una muestra de sangre. En una persona sana varía de 500 a 1.200/mm3.

Y/O

  • La persona tiene una o más infecciones oportunistas.

¿Cómo puedo obtener más información sobre el VIH/SIDA?

La hoja informativa precedente se basa en la correspondiente en inglés.

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