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Hojas informativas

Afecciones relacionadas con el VIH/SIDA

¿Qué es una infección oportunista?

(Actualizado 6/28/2016; Última revisión 6/28/2016)

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Puntos importantes

  • Las infecciones oportunistas (IO) son infecciones que ocurren con más frecuencia o son más graves en personas con debilidad del sistema inmunitario en comparación con quienes tienen un sistema inmunitario sano. El primer grupo de personas incluye a las que tienen el VIH o reciben quimioterapia.
  • El VIH causa daño al sistema inmunitario. Un sistema inmunitario debilitado dificulta más la lucha del cuerpo contra las IO relacionadas con el VIH.
  • Las IO relacionadas con el VIH incluyen neumonía, infección por Salmonella, candidiasis (algodoncillo), toxoplasmosis y tuberculosis.
  • Para las personas con el VIH, la mejor protección contra las IO es tomar a diario medicamentos contra ese virus. Estos últimos evitan que el virus cause daño al sistema inmunitario.

¿Qué es una infección oportunista (IO)?

Las infecciones oportunistas (IO) son infecciones que ocurren con más frecuencia o son más graves en personas con debilidad del sistema inmunitario en comparación con quienes tienen un sistema inmunitario sano. El primer grupo de personas incluye a las que tienen el VIH o reciben quimioterapia.

Las IO son causadas por una variedad de gérmenes (virus, bacterias, hongos y parásitos). Los gérmenes causantes de ellas se pueden propagar en el aire, la saliva, el semen, la sangre, la orina o las heces (la materia fecal) o en alimentos y agua contaminados. A continuación se citan algunos ejemplos de IO comunes relacionadas con el VIH.

¿Por qué tienen IO las personas con el VIH?

Una vez que una persona contrae la infección por el VIH, el virus comienza a multiplicarse y a causar daño al sistema inmunitario. Un sistema inmunitario debilitado dificulta más la lucha del cuerpo contra las IO relacionadas con el VIH.

Los medicamentos contra el VIH evitan que el virus dañe el sistema inmunitario. Pero si una persona seropositiva no toma medicamentos contra el virus, la infección que causa puede destruir gradualmente el sistema inmunitario y evolucionar a SIDA. Muchas IO, por ejemplo, ciertas formas de neumonía y tuberculosis, se consideran afecciones características del SIDA. Estas últimas son infecciones y clases de cáncer potencialmente mortales en las personas con el VIH.

¿Son comunes las IO en las personas con el VIH?

Antes del lanzamiento de los medicamentos contra el VIH para tratar la infección por ese virus, las IO eran la principal causa de enfermedad y defunción de personas con el VIH. Los medicamentos contra ese virus se usan ahora ampliamente en los Estados Unidos, de manera que es menor el número de personas seropositivas que contraen IO. Al evitar que el virus dañe el sistema inmunitario, los medicamentos para tratarlo reducen el riesgo de IO.

Sin embargo, las IO son todavía un problema para muchas personas VIH-positivas. Algunas de ellas contraen el virus por las razones siguientes:

  • Alrededor del 20% de las personas VIH-positivas no saben que están infectadas. Una IO puede ser la primera señal de infección por el VIH.
  • Algunas personas que saben que tienen el VIH no reciben tratamiento con medicamentos para combatirlo. Sin ese tratamiento, tienen más probabilidades de contraer una IO.
  • Algunas personas pueden tomar medicamentos contra el VIH, pero estos no les controlan la infección. El control deficiente de la infección puede deberse a muchos factores, incluso a falta de atención de salud, incumplimiento con el régimen de medicamentos o absorción incompleta de esos medicamentos. Las personas con control deficiente de la infección por el VIH pueden correr un mayor riesgo de contraer una IO.

¿Qué pueden hacer las personas con el VIH para evitar una IO?

Para las personas con el VIH, la mejor protección contra las IO es tomar dos medicamentos contra ese virus todos los días.

También pueden tomar las siguientes medidas para reducir su riesgo de contraer una IO.

Evitar el contacto con los gérmenes que pueden causar IO.
Los gérmenes causantes de IO pueden propagarse en las heces de las personas y los animales. Para evitar contraer esas infecciones, no toquen las heces de los animales. Lávense las manos con agua tibia y jabón después de tocar cualquier cosa contaminada con heces humanas, por ejemplo, un pañal sucio.

Pregúntele a su proveedor de atención de salud sobre otras formas de evitar los gérmenes causantes de IO.

Tener cuidado con lo que comen y beben.
Los alimentos y el agua pueden estar contaminados con gérmenes causantes de IO. Para estar seguros, no coman ni beban los siguientes alimentos:

  • Huevos crudos o a medio cocer, por ejemplo, en la mayonesa de fabricación casera o en la pasta para galletas sin hornear.
  • Carne de aves, carne de res y frutos de mar (especialmente mariscos) crudos o a medio cocer.
  • Leche, quesos y jugos de frutas sin pasteurizar.
  • Semillas germinadas crudas, como las de alfalfa o de fríjol mungo.

Tomen solamente agua del grifo o embotellada. No tomen agua directamente de un lago o de un río.

Viajar con seguridad.
Si visitan un país extranjero, eviten comer alimentos y beber agua que pudiera causarles enfermedad. Antes de viajar, lean esta hoja informativa de los Centros para la Prevención y el Control de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention, CDC) sobre viajes al exterior para personas con el VIH.

Hacerse vacunar.
Las vacunas son productos que protegen a las personas contra enfermedades como la varicela, la influenza (gripe) y la poliomielitis. Algunas vacunas pueden prevenir las IO relacionadas con el VIH. Por ejemplo, las personas seropositivas pueden hacerse vacunar para prevenir la neumonía.

Para mayores detalles, lean la hoja informativa de infoSIDA sobre el VIH y las vacunas.

¿Se pueden tratar las IO?

Hay muchos medicamentos para tratar las IO relacionadas con el VIH, incluso productos antivirales, antibióticos y antimicóticos (contra los hongos). El tipo de medicamento empleado depende de la IO.

Una vez que se trata con éxito una IO, la persona puede seguir tomando el mismo medicamento u otro para evitar la recidiva (la reaparición) de la IO.

La base de datos de medicamentos de infoSIDA incluye información sobre muchos de los medicamentos empleados para prevenir y tratar las IO.

Para más información, véanse estos otros recursos (disponibles solamente en inglés):

  • De los CDC: Infecciones oportunistas.
  • De los CDC, los Institutos Nacionales de la Salud (National Institutes of Health) y la Asociación de Medicina del VIH de la Sociedad de Enfermedades Infecciosas de los Estados Unidos de América (HIV Medicine Association of the Infectious Diseases Society of America): Guías clínicas para la prevención y el tratamiento de las infecciones oportunistas en adultos y adolescentes VIH-positivos: introducción Introducción y apéndice A. Recomendaciones para ayudar a los pacientes seropositivos a evitar la exposición a agentes patógenos oportunistas o la infección por ellos (Guidelines for the Prevention and Treatment of Opportunistic Infections in HIV-Infected Adults and Adolescents: Introduction and Appendix A. Recommendations to Help HIV-infected Patients Avoid Exposure to, or Infection from, Opportunistic Pathogens).

La hoja informativa precedente se basa en la correspondiente en inglés.

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