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Visión general de la infección por el VIH

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VIH/SIDA: Conceptos básicos

Última revisión: 10 julio, 2019

Puntos importantes

  • El virus de inmunodeficiencia adquirida causa la infección por el VIH. El SIDA es la fase más avanzada de esa infección.
  • El VIH se propaga por contacto con la sangre, el semen, el líquido preseminal, las secreciones vaginales y rectales o la leche materna de una persona seropositiva (que tiene el virus). En los Estados Unidos, el VIH se propaga sobre todo por medio de las relaciones sexuales vaginales o rectales o del uso compartido de equipo de inyección de drogas, como agujas, con una persona seropositiva.
  • El tratamiento antirretroviral (TAR) consiste en usar medicamentos para tratar la infección por el VIH. Las personas que reciben el TAR toman a diario una combinación de medicamentos contra ese virus (llamado régimen de tratamiento contra el VIH).
  • A todas las personas con el VIH se les recomienda el TAR. El TAR no cura la infección por el VIH, pero los medicamentos contra el VIH pueden ayudar a las personas seropositivas a tener una vida más larga y sana. Los medicamentos contra el VIH también reducen el riesgo de la transmisión del VIH.

¿Qué es el VIH/SIDA?

VIH significa virus de inmunodeficiencia humana, causante de la infección del mismo nombre. Las siglas “VIH” pueden referirse al virus y a la infección que causa.

SIDA significa síndrome de inmunodeficiencia adquirida. El SIDA es la fase más avanzada de la infección por el VIH.

El VIH ataca y destruye los linfocitos CD4 (también llamados células CD4) del sistema inmunitario que combaten las infecciones. La pérdida de linfocitos CD4 dificulta la lucha del cuerpo contra las infecciones y ciertas clases de cáncer. Sin tratamiento, el VIH puede gradualmente destruir el sistema inmunitario y evolucionar al SIDA.

Una partícula de virus para representar el VIH y unos tubos de ensayo con cantidades diferentes de partículas del virus y células CD4 para representar la progresión de infección por el VIH hacia el SIDA

 

¿Cómo se propaga el VIH?

La propagación del virus de una persona a otra se llama transmisión del VIH. El virus se propaga solamente a través de ciertos líquidos corporales de una persona seropositiva. Esos líquidos incluyen:

  • Sangre
  • Semen
  • Líquido preseminal
  • Secreciones vaginales
  • Secreciones rectales
  • Leche materna

La transmisión del VIH es posible solamente mediante el contacto con líquidos corporales infectados por ese virus. En los Estados Unidos, el VIH se propaga principalmente por:

  • Tener sexo anal o vaginal con alguien que tiene el VIH sin usar un condón o tomar medicamentos para prevenir o para tratar el VIH.
  • Compartir el equipo (medios) para inyección de drogas, como agujas, con una persona que tiene el VIH.

La propagación del VIH de una mujer seropositiva a su hijo durante el embarazo, el parto o la lactancia materna se llama transmisión maternoinfantil del VIH. Para más información, véase la hoja informativa de infoSIDA titulada Prevención de la transmisión maternoinfantil del VIH.

No se puede contraer el VIH al darle la mano o abrazar a una persona seropositiva. Tampoco se puede contraer a través de objetos como platos, la taza del baño o las agarraderas de las puertas que haya usado o tocado una persona seropositiva. El VIH no se propaga a través del aire ni del agua ni por medio de mosquitos, garrapatas u otros insectos que se alimentan de sangre). Use la infográfica de infoSIDA No hay peligro de transmisión por medio de... para propagar este mensajes.

¿Cómo puedo reducir el riesgo de contraer la infección por el VIH?

Para reducir el riesgo de infección por el VIH, use condones correctamente cada vez que tenga relaciones sexuales, limite el número de parejas sexuales y nunca comparta el equipo para inyección de drogas.

También hable con su proveedor de atención médica sobre la profilaxis preexposición (PrEP). La PrEP es una opción para prevenir el VIH para las personas que no tienen el virus pero que corren un alto riesgo de contraerlo. La PrEP involucra tomar un medicamento específico contra el VIH todos los días. Para mayor información, lea la hoja informativa sobre la PrEP de infoSIDA.

Los medicamentos contra el virus, administrados a las mujeres seropositivas durante el embarazo y el parto, y a sus bebés después del parto, reducen el riesgo de la transmisión maternoinfantil del VIH. Además, como el VIH puede transmitirse en la leche materna, las mujeres seropositivas que viven en los Estados Unidos no deben amamantar a sus bebés. La fórmula comercial para bebés es un sustituto seguro y sano de la leche materna y se puede conseguir fácilmente en los Estados Unidos.

¿Cuál es el tratamiento de la infección por el VIH?

El tratamiento antirretroviral (TAR) consiste en usar medicamentos para tratar la infección por el VIH. Las personas que reciben el TAR toman a diario una combinación de medicamentos contra ese virus (llamado un régimen de tratamiento contra el VIH).

A todas las personas con el VIH se les recomienda el TAR. El TAR evita la multiplicación del VIH lo cual reduce la concentración del VIH en el cuerpo (llamada la carga viral). Una menor concentración del VIH en el cuerpo protege el sistema inmunitario y evita que la infección por el VIH evolucione a SIDA. El TAR no cura la infección por el VIH, pero los medicamentos contra el VIH ayudan a las personas seropositivas a tener una vida más larga y sana.

El TAR también disminuye el riesgo de transmisión del VIH. La meta principal de ese tratamiento es reducir la carga viral a una concentración indetectable. Una carga viral indetectable significa que la concentración del VIH en la sangre es demasiado baja como para que pueda ser detectada con una prueba de la carga viral. Las personas con el VIH que mantienen una carga viral indetectable no tienen eficazmente riesgo alguno de transmitir el VIH a su pareja VIH negativa a través del sexo.

¿Cuáles son los síntomas de infección por el VIH/SIDA?

Dentro de 2 a 4 semanas después de la infección por el VIH, algunas personas pueden tener síntomas parecidos a los de la gripe, como fiebre, escalofríos o erupción cutánea. Los síntomas pueden durar de unos días a varias semanas. Durante esta etapa inicial de esa infección, el virus se multiplica rápidamente.

Después de esta etapa inicial de infección por el VIH, el virus sigue multiplicándose en concentraciones muy bajas. Por lo general, otros síntomas graves de la infección, como síntomas de infecciones oportunistas, no aparecen por varios años. (Las infecciones oportunistas son infecciones y tipos de cáncer relacionados con estas últimas que se presentan con más frecuencia o son más graves en las personas con inmunodeficiencia que en las personas con un sistema inmunitario sano.)

Sin tratamiento con medicamentos para combatirla, la infección por el VIH evoluciona a SIDA en un período de 10 años o más, aun cuando en algunas personas puede avanzar más rápido.

Es posible transmitir el VIH en cualquier etapa de infección por el mismo, aun si una persona seropositiva no presenta síntomas de esa infección.

¿Cómo se diagnostica el SIDA?

Los síntomas como fiebre, debilidad y adelgazamiento pueden ser una señal de que el VIH de una persona ha avanzado a SIDA. Sin embargo, un diagnóstico de SIDA se basa en lo siguiente:

  • Una disminución del recuento de linfocitos CD4 por debajo de 200/mm3. Un recuento de linfocitos CD4 mide la cantidad de linfocitos CD4 en una muestra de sangre.
    O
  • La presencia de ciertas infecciones oportunistas.

Aunque un diagnóstico de SIDA indica un daño grave en el sistema inmunitario, los medicamentos contra el VIH aún pueden ayudar a las personas en esta etapa de la infección por el VIH.

La hoja informativa precedente se basa en la correspondiente en inglés.

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